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Pioneiro Afro-Americano na Indy continua inspirando

Quando a formação da Force Indy foi anunciada em dezembro de 2020 como parte da Corrida pela Igualdade e Mudança da Penske Entertainment, o chefe da equipe Rod Reid disse que a equipe correria o número 99 em seus carros como uma homenagem a um pioneiro afro-americano que ansiava por competir nas 500 Milhas de Indianápolis com esse número, mas nunca teve chance.

Esse homem era Dewey “Rajo Jack” Gatson.


A história de Gatson pode não ser tão conhecida como outros pilotos afro-americanos pioneiros, como Wendell Scott na NASCAR ou Willy T. Ribbs na INDYCAR SERIES, mas continua a inspirar sonhos de pilotos e equipes de cor mais de seis décadas após a morte de Gatson um jeito.


“É muito importante para nós sabermos de onde viemos”, disse Reid. “Tem muita história. Os afro-americanos estão no automobilismo desde o início do carro, o próprio esporte. Achei que seria apropriado assumirmos essa herança e usar o No. 99 para seguir em frente”.


Gatson nasceu em 1905 em Tyler, Texas, o mais velho de seis filhos e filho de um ferroviário. Aos 16 anos, foi contratado como operário para o Doc Marcell Medicine Show, uma espécie de circo ambulante da época. Gatson imediatamente mostrou sua habilidade mecânica natural, incluindo a modificação de um caminhão em uma casa móvel para a família Marcell. Isso o levou a ser encarregado da frota do show de 20 veículos das bases do grupo em St. Johns, Oregon e, eventualmente, Pasadena, Califórnia.


A habilidade com chaves inglesas e veículos também levou Gatson para a pista de corrida na década de 1920, mas com um desafio muito maior do que seus colegas não negros. As corridas, como a maioria dos esportes da época, eram segregadas e muitas organizações proibiam os pilotos negros da competição.


Então, Gatson usou uma teia de apelidos e enganos para entrar em uma variedade de corridas para cima e para baixo na Costa Oeste em muitos veículos diferentes – carros de estoque, sedãs, carros de corrida, anões, motocicletas e muito mais. Por exemplo, quando ele entrou em sua primeira corrida em uma feira do norte da Califórnia, Gatson usou o nome Jack DeSoto e disse que era natural de Portugal. Em outras raças, ele disse que era nativo americano ou marroquino para iludir o preconceito da época.


Outro apelido que ele usava para enganar promotores e órgãos sancionadores era “Rajo Jack”. Isso veio de seu eventual trabalho como vendedor de sucesso na região de Los Angeles para a Rajo Motor Manufacturing, que vendia cabeçotes e kits de velocidade para Ford Modelo T.


Enquanto a variedade de pseudônimos aumentava seu mistério, o talento de Gatson ao volante era claro desde o início.

Ele se tornou uma estrela na Costa Oeste, vencendo mais de 30 chamadas “corridas fora da lei”, muitas vezes em carros numerados 33 ou 99. Uma dessas grandes vitórias veio em um Ford de dois lugares em 1936 no Los Angeles Speedway , um evento que ele capturou por mais de duas voltas.


Outras vitórias durante a década de 1930 vieram em Silvergate Speedway em San Diego e Ascot Speedway perto de Los Angeles, e em pistas em Sacramento e Oakland, Califórnia.


Quando “Rajo Jack” venceu, outro estratagema elaborado baseado em sua corrida ocorreu em Victory Lane. A prática comum na época era que uma rainha do troféu presenteasse o vencedor com seu prêmio e lhe desse um beijo. Então, para evitar qualquer polêmica, a esposa de Gatson, Ruth, presenteou-o com seu troféu e um beijo após a maioria de suas vitórias.


Ruth Gatson desempenhou um papel fundamental no apoio ao sucesso inicial de seu marido.


Em abril de 1939, Dewey Gatson teve seu motor Miller em pedaços para consertar um rolamento principal no dia anterior a uma corrida em Oakland, Califórnia. Ele chamou sua esposa para se preparar para a viagem. Mas, em vez de assumir o volante do veículo de reboque, Gatson ficou no trailer e reconstruiu o motor na estrada enquanto Ruth dirigia 400 milhas até a área da baía. “Rajo Jack” qualificou-se em terceiro e terminou em segundo na corrida após o frenético trabalho de reparação.


Essa atitude trabalhadora, o sucesso na pista e sua natureza genial o levaram a romper a barreira da cor e ganhar o respeito de seus colegas pilotos. Mas a discriminação ainda existia entre promotores e órgãos sancionadores, e ele nunca teve a chance de competir no mais alto nível do esporte, incluindo as 500 Milhas de Indianápolis.


Como muitos pilotos, alguns dos primeiros anos da carreira de Gatson desapareceram quando o automobilismo parou nos Estados Unidos durante a Segunda Guerra Mundial. Quando a guerra terminou, Gatson estava perdendo a visão em um de seus olhos devido a um acidente enquanto realizava uma acrobacia de moto em 1938.


Gatson se aposentou depois de capotar em um acidente enquanto lutava para correr no meio do pacote em 1947 no San Diego Speedway. Mas ele não resistiu à atração da competição e voltou ao cockpit, principalmente com a American Racing Association no norte da Califórnia, mas também em corridas selecionadas no Centro-Oeste.


Sua última corrida aconteceu em 1954, em um evento de carros de sprint sancionado pela AAA em Honolulu. Ele estava cego do olho danificado e seu corpo foi atingido por outros ferimentos de corrida.


Mas Gatson ainda era competitivo e mais importante – ele pilotou com seu nome real em sua última corrida ao volante.


Gatson continuou a vender autopeças e trabalhava como mecânico quando morreu de insuficiência cardíaca em fevereiro de 1956, aos 50 anos. O reconhecimento de sua excelente carreira de motorista e como pioneiro para motoristas negros levou algum tempo, mas finalmente chegou. Ele foi introduzido no West Coast Stock Car Hall of Fame em 2003 e no National Sprint Car Hall of Fame em 2007.


E sua história de perseverança em meio ao preconceito continua inspirando até hoje.


“Estou no esporte há 40 anos”, disse Reid. “A Force Indy continua sendo um trabalho de amor, e nossos objetivos permanecem inalterados: focar na diversidade com o objetivo de competir na NTT INDYCAR SERIES e, em homenagem a Rajo Jack, nas 500 milhas de Indianápolis.”

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